Katherine Johnson es una de las grandes figuras de la NASA aunque nunca subiera a una cápsula espacial. Porque sin alguno de sus cálculos matemáticos las misiones no hubieran finalizado con éxito.

Pero su condición de mujer y afroamericana en los Estados Unidos de mediados del siglo pasado, no solo le puso trabas a su carrera sino que también le abocó a un injusto segundo plano. Tal como subraya el copy «Highlight the remarkable» de este anuncio, Katherine Johnson era uno de las personas más relevantes en la sala de control de la NASA.

katherine johnson ha sido reconocido en una campaña de publicidad
Katherine Johnson ha sido reconocido en una campaña de publicidad.

MATEMÁTICA EXCEPCIONAL   

Johnson nació el 26 de agosto de 1918 en White Sulphur Springs, Virginia Occidental. A los 14 años Katherine entró en West Virginia State College donde obtuvo los grados en Matemáticas y Francés. Ejerció como profesora de estas asignaturas en Marion (Virginia). Sin embargo, en 1950 postuló al Departamento de Guía y Navegación de la NACA (National Advisory Committee for Aeronautics), predecesora de la NASA (National Aeronautics and Space Administration).

Como experta en matemáticas y geometría, su trabajo consistía en realizar todas las operaciones y comprobaciones de cálculo que requerían los ingenieros aeronáuticos. De este modo, llevó a cabo los cálculos del Proyecto Mercury de la NASA entre 1961 y 1963.

CALCULADORA HUMANA

Aunque ya en 1962 la NASA empezaba a utilizar computadoras electrónicas, ella fue la encargada de verificar las cuentas de la computadora que transportarían a John Glenn durante su vuelo orbital alrededor de la Tierra en la nave Friendship 7.

Katherine Johnson en una foto de archivo de la NASA
Katherine Johnson en una foto de archivo de la NASA

Pero, su magnífico trabajo no acabó ahí. Midió la trayectoria del Apollo 11 que llevaría el hombre a la Luna en 1969. Y mostró su liderazgo solucionando los problemas cuando surgieron. Fue el caso de la misión Apollo 13 donde Katherine ayudó a que la nave volviera a la Tierra. También participó en el programa Space Shuttle y en planes de misión a Marte hasta su jubilación. Cuando
en 1986 se retiró llevaba 33 años al servicio de la NASA.

REFERENTE GENERACIONAL

Katherine Johnson ha recibido innumerables premios y reconocimientos en su dilatada vida. Entre ellos, destaca la Medalla Presidencial de la Libertad de Estados Unidos, la mayor condecoración otorgada a un civil en su país, que le entregó Barack Obama en 2015. También fue designada como Matemática del Año (1997) y obtuvo el Lunar Orbiter Spacecraft and Operations Group Achievement Award (1967).

Johnson dedicó sus últimos años de vida a dar charlas a niños y jóvenes, especialmente mujeres, sobre la perseverancia y la importancia de luchar por los sueños por encima de cualquier obstáculo que se interponga. Falleció a los 101 años,el pasado 24 de febrero de 2020.

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