Zhang Zhihao

Los astrónomos que utilizan el Telescopio Esférico de Apertura de Quinientos Metros de China han avanzado en desentrañar los misterios de destellos extremadamente cortos, aunque poderosos, que aparecen en el cielo. Este fenómeno es conocido como ráfagas de radio rápidas, indicó un estudio publicado en la revista Nature.

Los datos recopilados por el radiotelescopio más grande del mundo de un solo plato sugiere que las rápidas ráfagas de radio se originan en la magnetosfera de las estrellas de neutrones. El hallazgo cierra un debate científico de una década sobre el origen del fenómeno, percibido por primera vez en el año 2007.

Los científicos también han hipotetizado que la mayoría de las ráfagas de radio rápidas pueden ser emitidas por una clase especial de estrellas de neutrones llamadas magnetares que tienen campos magnéticos extremadamente fuertes. Las estrellas más magnéticas del universo tienen una fuerza de campo hasta mil billones de veces más fuerte que la que tiene la Tierra.

Sin embargo, también puede haber otros orígenes, afirmaron los científicos.

«Las rápidas ráfagas de radio son una de las fronteras de la astronomía porque están llenas de preguntas interesantes a responder», explicó Han Jinlin, investigador jefe de los Observatorios Astronómicos Nacionales de la Academia de Ciencias de China.

«A diferencia de otros objetos celestes que pueden ser rastreados y monitoreados, los FRB parpadean y desaparecen en milésimas de segundo, haciéndolos un fenómeno notoriamente escurrido y difícil de estudiar».

Algunas ráfagas rápidas de radio pueden incluso repetirse después de algún tiempo, lo que representa otro rompecabezas.

«Sólo en los últimos años los científicos han sabido localizar FRBs, aunque sigue siendo un desafío descifrar sus señales y entender la física que hay detrás de ellas porque muchos telescopios no son lo suficientemente sensibles», aseguró Han.

“Ahí es donde FAST, el radiotelescopio más sensible del mundo, esplende”, insistió Lee Kejia, profesor de astronomía de la Universidad de Beijing. FAST es 2,5 veces más sensible que el telescopio Arecibo de 305 metros de diámetro y que está ubicado en Puerto Rico.

Lee y su equipo utilizaron FAST para observar una ráfaga de radio rápida repetida llamada FRB180301 y descubrieron que la radiación de la fuente tiene «oscilaciones de ángulo de polarización muy diversas», lo que significa que la radiación se ve afectada por la magnetosfera.

Este criterio apoya la hipótesis de que las ráfagas de radio rápidas se originan a partir de procesos complejos en la magnetosfera de una estrella de neutrones, en lugar de nacer de la colisión de partículas aceleradas.

Otro estudio publicado en la revista Nature indica que los astrónomos chinos utilizaron FAST para observar un magnetar llamado SGR 1935+2154, llegando a la conclusión de que los objetos hipermagnéticos podrían ser una fuente importante de ráfagas de radio rápidas.

Jiang Peng, ingeniero jefe de FAST, destacó que los dos descubrimientos están en consonancia con las expectativas públicas de que el gran telescopio aportaría influyentes y originales hallazgos.

“FAST ha descubierto más de 240 púlsares-estrellas súper densas que emiten haces electromagnéticos a intervalos precisos”, recordó Jiang. Los pulsares son un tema de investigación popular, ya que los «faros cósmicos» permiten a los científicos estudiar estados extremos de la materia, medir distancias cósmicas y rastrear el tiempo de una manera ultraprecisa.

Los científicos también han publicado más de 40 artículos de primer nivel utilizando datos recopilados por FAST, y entre los astrónomos chinos hay lista de espera para acceder a su uso con fines investigativos.

«No sólo desempeña un papel importante en el esfuerzo de nuestra nación por avanzar en astronomía, sino que debido a las técnicas de ingeniería y los materiales utilizados para crear esta infraestructura monumental también pueden servir a otros sectores como la topografía de alta precisión», concluyó Jiang.

Colaboración especial: El Pueblo en Línea

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